Tras una década de Cheliábinsk, ¿se pueden evitar los impactos de asteroides?

Se cumplen 10 años del impacto de Cheliábinsk, un asteroide de 20 metros y 13 000 toneladas que impactó contra la atmósfera sobre los montes Urales, Rusia.

20 febrero 2023

Si echamos la vista atrás, nada menos que diez años, volvemos a aquel 15 de febrero de 2013 donde nadie vio venir el meteoro de Cheliábinsk, el asteroide más grande que ha golpeado la Tierra en más de un siglo. Hace una década, justo después del amanecer de un soleado día de invierno, un asteroide de 20 metros y 13 000 toneladas impactó contra la atmósfera sobre los montes Urales en Rusia, a una velocidad de más de 18 km/s. 

Para los que no lo recuerden muy bien...  

Chelyabinsk , recreación 3DSimulación en 3D de la explosión del meteorito de Cheliábinsk por Mark Boslough fue realizada por Brad Carvey // Crédito: ESA

La roca, relativamente pequeña, explotó en la atmósfera a una altitud de 30 km, liberando alrededor de medio megatón de energía (equivalente a 35 bombas del tamaño de Hiroshima). Dos minutos más tarde, la onda expansiva alcanzó el suelo y dañó miles de edificios, rompió ventanas e hirió a unas 1500 personas por los fragmentos de vidrio que salieron proyectados. 

Por lo que, los más #astrocuriosos, después de diez años, nos preguntamos ¿los impactos de asteroides se pueden evitar? 

Escondidos en el resplandor de nuestro Sol, existe un número indeterminado de asteroides con trayectorias que se desconocen, muchos de los cuales podrían dirigirse a la Tierra, y simplemente no se pudiera saber con certeza. 

Richard Moissl, jefe de Defensa Planetaria de la ESA explica que “hay asteroides del tamaño del meteorito de Cheliábinsk que golpean la Tierra aproximadamente cada 50-100 años. Las lesiones provocadas por explosiones en el aire o eventos similares se podrían prevenir si se informara a las personas sobre un impacto inminente y sus efectos previstos. Con una advertencia previa, las autoridades locales podrían recomendar a la gente que se mantuviera alejada de ventanas y cristales”. 

Pero Richard es optimista respecto al futuro: “la próxima misión NEOMIR de la ESA detectará asteroides como el de Cheliábinsk que provengan de la región diurna del cielo, lo que mejorará en gran medida nuestras capacidades actuales para predecir y planificar impactos peligrosos” 

Misión NEOMIR, ESANEOMIR - observador de asteroides en órbita // Crédito: ESA

Por supuesto, también existe el riesgo de que un asteroide aún mayor impacte contra la Tierra desde el lado iluminado. Un escenario de este tipo es menos probable, ya que, cuanto mayor es el asteroide, menor es el número de esos cuerpos en el sistema solar y más fáciles son de detectar. De hecho, ya se han descubierto casi todos los asteroides de más de 1 km. 

Pero como nos dirían los dinosaurios, si pudieran, los daños que causa el impacto de un asteroide enorme son inimaginables. Afortunadamente, tal como ha demostrado el impacto de DART de la NASA y como investigará en detalle la misión Hera de la ESA, se puede desviar un asteroide de este tipo. 

Entonces, ¿Cómo saber si estamos preparados? 

La próxima misión NEOMIR de la ESA se ubicará en el punto de Lagrange «L1» entre la Tierra y el Sol. Sin ser perturbado por la atmósfera de la Tierra, su telescopio infrarrojo podrá detectar asteroides de 20 metros y más grandes que se ocultan actualmente bajo la luz del sol. 

Por lo que, tras década de Cheliábinsk, se puede afirmar que, sabiéndolo con suficiente antelación, el impacto de un asteroide es el único desastre natural que de momento sí que pueden evitar. 
 

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